SoftRock RX Ensamble III

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Montaje de los componentes SMD

Estoy probando el receptor SoftRock RX Ensemble III Receiver Kit que acabo de montar. Se trata de un receptor SDR (Radio Definida por Software) sencillo y de bajo costo. El principal objetivo de este montaje es entender y comprobar cómo funciona una radio definida por software. Una tecnología que aporta un profundo cambio en la forma de operar con la radio. Los equipos SDR que se ponen al alcance de los aficionados a la radio están en plena evolución aunque aún no se haya creado el modelo definitivo que servirá de base para diseñar los nuevos equipos de radio SDR del futuro.

La otra característica importante es la posibilidad de visualizar en una o varias pantallas las imágenes panorámicas de uno o varios segmentos de frecuencias.

La tecnología SDR lleva utilizándose unos quince años en la telefonía móvil, en la TV comercial y en los propios equipos para aficionados a la radio aunque su origen se remonta treinta años en los usos militares.

Pantalla del HDSDR con el RX SoftRock

Pantalla del HDSDR con el RX SoftRock

La tecnología de la radio definida por software (SDR) aporta, entre otros, dos conceptos que la diferencias de la radio analógica:

El primero y principal es el de tratar las señales de radio en la etapa de audio por medio de software, gracias a la potencia y velocidad de los procesadores que transforman las señales analógicas de RF en digitales. Este proceso reduce la necesidad de componentes en las etapas de RF con el consiguiente ahorro de espacio y costo en los equipos, cediendo el proceso y control a los ordenadores personales con los que se comunican a través de los puertos adecuados.

RX SoftRock Con las conexiones al PC

RX SoftRock Con las conexiones al PC

Se podría deducir que la reducción de los costosos componentes de RF en un equipo de radio definida por software debería reducir también su precio en el mercado en relación a los costos de un equipo clásico de cierta calidad, ya que gran parte de los componentes de control están en el PC. El aspecto de las cajas de los equipos SDR que contienen los componentes de RF y comunicación son realmente sencillo.

Sin embargo, los equipos básicos QRP de las marcas líderes superan los 1.000 euros y los equipos de gama media y alta superan los 6.000 euros sin impuestos. A este costo es necesario añadir el de un PC, aunque sería difícil encontrar una estación de radioaficionado que no disponga de, al menos, uno dedicado a otros propósitos.

La tendencia del mercado que marcan los grandes fabricantes clásicos (Yaesu, Icom o Kenwood), es a integrar procesadores potentes, circuitería y pantallas cada vez de mayor calidad y tamaño en consolas que no se desvían de la apariencia y funcionalidad de los equipos analógicos incorporando algunas de las características de los equipos SDR.

Kenwood TS990S

Icom IC7851

Yaesu FT DX 500 MP

Por otra parte, los grandes fabricantes (FlexRadio, Anan, etc) que han emergido con los equipos las nuevas tecnologías, potencian el software que proporciona la excelente calidad en la recepción de los equipos SDR y tienden a añadir procesadores, pantallas y mandos en los equipos SDR. Ambas tendencias parecen converger en equipos que no necesiten conectarse a un PC integrando las funciones de RF, control y proceso digital en un solo equipo con el consiguiente incremento de los costos, teniendo en cuenta además, que es difícil, aun así, prescindir de al menos un PC en una estación de aficionado a la radio.

Flex 6700

Anan 100 D

No es fácil predecir cuáles serán en el futuro los líderes de las ventas. Es difícil también entender qué aporta un equipo que integra en una consola los componentes de RF, el proceso digital de una radio definida por software, la pantalla y los mandos, dotándole del aspecto y funcionalidad de un equipo de radio clásico, además de incrementar el precio de los equipos plenamente funcionales para un radioaficionado medio.

Probablemente, una tercera vía podría consistir en un abaratamiento de los precios gracias al uso PCs y de programas no propietarios que permitan reducir los precios de las cajas que contienen el hardware de RF. Esta tercera vía, probablemente, será la consecuencia de una demanda de equipos plenamente operativos, cuyo costo se sitúe entre los 1.000 y 2.000 euros, cubriendo las necesidades de un segmento de mercado que no tiene por el momento acceso, por su precio, a los equipos SDR realmente operativos.

Mientras tanto, han aparecido en el mercado unos receptores SDR, con un costo menor de 10 euros, que insertados en una ranura USB del PC, con el software adecuado, funcionan como receptores de VHF y UHF. Están basados en los chips RTL2838U + R820T. Estos juguetes han despertado la curiosidad y el interés de los aficionados a la radio y se han abierto intensos debates en los foros especializados.

A partir de la expectación que han creado estos pinchos (dongle o sticks) en el mundo de los aficionados a la radio, van apareciendo modificaciones y nuevos montajes basados en estos chips que abarcan también el segmento de HF. Es de destacar un receptor japonés que cubre las frecuencias de HF y que se ofrece en eBay por menos de 40 euros.

Soft66RTL2

Es probable que estos equipos no sean más que juguetes y su utilidad sea limitada, incluso como para ser utilizados como panadapter a la salida de FI de un receptor convencional, pero el interés que han despertado entre los aficionados permite suponer que está creando una demanda y que la demanda, tarde o temprano, tendrá la respuesta adecuada que posiblemente seguirá con un oferta de equipos operativos SDR a un costo accesible para la mayoría de los radioaficionados con prestaciones equiparables a equipos analógicos del mismo precio. Habrá que ver cuál es el emprendedor con visión de mercado.

Después de seguir todos los debates que se han celebrado en el foro técnico de URE y de probar el pincho DBV-T+DAB+FM, decidí montar el receptor del kit Lima SDR. Un proyecto que no he sabido ni he podido terminar, probablemente porque me he cargado el sistema de selección del filtro pasabanda de RF. Buscando otras vías para aprender algo sobre receptores SDR, decidí comprar el RX Emsamble III de SoftRock, un receptor de HF de bajo costo que cubre todo el segmento de radio entre 1,8 MHz y 30 MHz, que acabo de probar con éxito.

El objetivo de este trabajo no es el de explicar técnicamente el funcionamiento del receptor, ni los pasos del montaje, ya que existe numerosa bibliografía que lo hace mucho mejor, sino el compartir la experiencia que ha sido realmente interesante y las impresiones personales sobre unos equipos cuya tecnología plenamente operativa, está de momento, fuera del alcance de los bolsillos de un pensionista radioaficionado a la vez que me atrevo a animar a los amables lectores que se asomen a esta página, a experimentar con una tecnología de futuro que está ya en el presente.

El montaje no ha sido complicado, los componentes SMD tampoco han sido particularmente difíciles de soldar, con paciencia y aún con la vista bastante gastada. Lo único complicado o trabajoso han sido las bobinas toroidales de los filtros pasabanda y los transformadores de ferrita.

El SoftRock lleva cuatro filtros pasabanda LC cada uno de ellos con tres bobinas toridales y un selector binario gestionado por dos optoacopladores. El corazón del receptor es un microprocesador de Silicon Labs, el Si570, que es el encargado de generar la frecuencia de recepción y los códigos para seleccionar los filtros pasabanda.

He incorporado al PC una tarjeta de audio de Sound Blaster Audigy fx de 24 bit y utilizo el programa HDsdr, quizá no sea el más potente pero es sencillo de manejar y es libre. En cualquier caso todavía no he aprendido a aprovechar todas sus posibilidades.

El receptor funciona de forma excelente a pesar de su sencillez y costo junto con el programa libre HDSDR. Utilizo un PC I5, con SO Windows 7 de 64 bit y una tarjeta de sonido Sound Blaster Audigy fx de 24 bit. El programa que utilizo es HDSDR que todavía sigo explorando sus posibilidades.

Mi ilusión es poder incorporar en el futuro un transceptor SDR que proporcione en TX 100 vatios y cuyas prestaciones en RX no desmerezcan el TS590S y cuyo costo no sea mayor. Estoy convencido de que, desde un punto de vista operativo, será fácil adaptarse a las ventajas que ahora comprendo después de probar con un simple RX como el SpftRock.

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